En elefant i rommet

Hverdagsfunn: En guttegjeng på tur fant tilfeldigvis Nord-Amerikas mest komplette stegomastodonskalle.

Forestill deg at du tar med deg vennene dine på tur i fjellet. Dere skal telte, gå turer, sole dere og drikke en god del øl. En i gjengen skal gifte seg, og han må drikkes ut. Underveis, fra et sted til et annet, ser en av dere et ben stikke opp av bakken. Dere er borte fra hverdagens kjas og mas, og har all verdens tid. Hvorfor ikke stoppe litt her, ta en øl og grave litt for å se hva som gjemmer seg i jorden?

Det var akkurat det en guttegjeng i New Mexico i USA gjorde. De dro på utdrikningslag i New Mexicos største vernede område, Elephant Butte Lake State Park. Parken omkranser en stor, kunstig innsjø, statens største vannreservoar. Området er oppkalt etter den elefantlignende, neddemmede vulkanske kollen som i dag stikker opp som en øy fra vannreservoaret. Navnet har altså ikke noe med ekte elefanter å gjøre. Overraskelsen var derfor stor da det viste seg at benet som stakk opp av jorden var del av en tre millioner år gammel elefantskalle.

Guttene trodde de hadde funnet en ullhåret mammut, og sendte bilder av skallen til New Mexico Museum of Natural History and Science. Det viste seg at de var nær, men deres antagelse var ikke helt riktig. Skallen er tre millioner år gammel, eldre enn slekten homo, som vi mennesker er siste gjenlevende art av. Skallen tilhørte en stegomastodon, en førhistorisk slektning av dagens elefanter.

Stegomastodonen kan høres ut som en krysning av dinosauren stegosaurus og mammuten mastodon. Men det er den ikke. På tross av populærkulturens blanding av mammuter og dinosaurer, levde de med millioner av års mellomrom. Dinosaurene døde ut for 65 millioner år siden, i en masseutryddelse som skjedde over tusenvis av år. Noen små pattedyr, på størrelse med mus, overlevde denne store masseutryddelsen. Da dinosaurene ble borte, fikk pattedyrene et stort økologisk rom å ta over. Det tok rundt fem millioner år fra dinosaurenes utryddelse til de første dyrene som kan minne om elefanter gikk på jordens overflate, og disse første elefantaktige skapningene var ikke større enn en liten gris.

Stegomastodonen som utdrikningslaget fant skallen av, ville i levende live ha veid seks tonn, og vært 2,7 meter høy. Paleontologer ved museet i New Mexico dro for å se på skallen, og uttaler til avisen The Telegraph at den er det beste fossilet av en stegomastodon som er funnet. De anslår at skallens eier ble rundt femti år gammel, og at den levde sitt liv langs den eldgamle Rio Grande-elven. Skallen ble pakket i avispapir og gips, og transportert til museet der den skal prepareres før den stilles ut. Skallen veier over 400 kilo, men selve hjernen til stegomastodoner er ikke anslått å veie mer enn fem kilo. Den hadde som dagens elefanter to støttenner, ganske ulikt sine samtidige slektninger, som gjerne hadde flere.

Publikum kan nå følge med på prosessen i laboratoriet der skallen prepareres. Frivillige med spesiell trening i å ta vare på fossiler utfører arbeidet samtidig som de forteller publikum hva de gjør og hva de finner ut om stegomastodonen. Skallen vil gi forskerne ny kunnskap om en av forfedrene til våre dagers elefanter og økosystemet den var en del av.

En av oppdagerne av skallen sier til The Telegraph at det var en utrolig kul opplevelse. Folk med doktorgrad i dette feltet er sjelden så heldige at de opplever det samme. Utdrikningslagets funn viser nok en gang at vanlige folks funn og registreringer kan gi store bidrag til vitenskapen, så lenge man er forutseende nok til å ta bilder av funnet og sende dem inn til en vitenskapelig institusjon. Takket være et forestående bryllup i New Mexico kan vi nå lære enda mer om historien til pattedyrene før oss.

Hvem: Et utdrikningslag i New Mexico.
Hva: Den mest komplette stegomastodonskallen noensinne funnet i Nord-Amerika.
Betydning: Nysgjerrighet, fritid og forundring kan føre til de største oppdagelser.

Teksten blei først publisert i Morgenbladet, i spalta «Forskningsfronten.

Legg igjen en kommentar

Din e-postadresse vil ikke bli publisert. Obligatoriske felt er merket med *